Rak płuc jest główną przyczyną zgonów związanych z nowotworami, oraz odpowiada za ponad jedną czwartą wszystkich zgonów tym spowodowanych w Stanach Zjednoczonych (ACS 2013a). Stanowi to około 13-14 % wszystkich rozpoznań raka, co czyni go drugim najczęściej rozpoznawanym nowotworem złośliwym zarówno u mężczyzn, jak i u kobiet (nie licząc nowotworów skóry) (ACS 2013a; ACS 2014a). Jednk aż do XX wieku, rak płuc był stosunkowo rzadką chorobą. Zmieniło się to wraz z rozpowszechnieniem się palenia papierosów na szeroką skalę, co obecnie stanowi główną przyczynę raka płuc (Proctor 2001; ADAM 2013a; Hill 2003; OSH 2006).